La qualité des sols est un enjeu identifié pour le maintien de la productivité agricole et la préservation des ressources naturelles.

ESDAC European Commission

En 2007, le parlement européen, à l’initiative du député français Stéphane Le Foll, a demandé à la Commission européenne de réaliser un projet d’évaluation de la ressource sol en Europe et du lien avec les pratiques agricoles :
Le SOCO Project ("Sustainable Agriculture and Soil Conservation") http://focus.jrc.ec.europa.eu/

Les principales menaces qui pèsent sur les sols sont les suivantes :

1. Le compactage des sols induits par l'utilisation des machines agricoles.

2. L'érosion par le vent ou les précipitations.

3. Les glissements de terrain 

4. La baisse des teneurs en matière organique

5. La baisse de la biodiversité

6. L'imperméabilisation due essentiellement à l'extension urbaine.

7. La contamination des sols 

8. La salinisation

 

Le sol joue le rôle de filtre, de zone tampon, de réservoir ou encore de lieu de transformation de nombreux éléments et nutriments, ainsi que de lieu de dégradation des produits phytosanitaires.
Toutes ces fonctions font du sol un déterminant de la qualité des eaux superficielles et souterraines. Lors de son transit sur ou à travers le sol, l'eau se charge en éléments divers en solution ou en suspension (nitrates, produits phytosanitaires, métaux lourds, polluants organiques, oligo-éléments, etc) qui peuvent altérer sa qualité.
Par ailleurs, lorsque le sol ne permet pas une bonne infiltration des précipitations. Il peut y avoir ruissellement et transfert de sédiments parfois chargés en polluants dans les cours d’eau de surface.


De manière générale, les paramètres correspondant à une bonne qualité du sol et à sa préservation sont les suivants :

- Rugosité de surface : la présence de mottes et résidus végétaux freinent les écoulements horizontaux d’eau
- Couverture du sol
- Porosité verticale pour permettre l’infiltration de l’eau. La porosité est créée par les vers de terre et les racines.
- Absence de compaction et de rupture de profil (semelle de labour)
- Taux élevé de matière organique
- Vie biologique intense